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Ecureuil

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Ecureuil en hêtre. Dimensions : L : 4,5cm, l 0,5 cm, h 4,7cm.

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Description

écureuil rouxBiométrie :

L’écureuil d’Eurasie pèse en moyenne 600 grammes pour une taille totale (sans la queue) de 18 à 25 cm, plus 16 à 20 cm pour sa queue aussi longue que le corps.

Son pelage s’épaissit et s’allonge en hiver, ce qui rend les « pinceaux » des oreilles plus visibles.
Sa couleur varie du roux clair au brun-noir selon les individus, le ventre est toujours blanc.
Une longue queue « en panache » lui sert de balancier et de gouvernail lorsqu’il grimpe ou bondit, mais aussi de signal optique en période d’accouplement ou pour exprimer certaines émotions.

 

Comportement  et mode de vie : 

L’écureuil roux est presque exclusivement arboricole. On le trouve donc à proximité des bois et dans les forêts, notamment dans les forêts anciennes où il mène une vie individualiste, marquant ses itinéraires de repères olfactifs qu’il semble être seul à reconnaître, et cachant des stocks de graines ici et là. Il ne perd son aversion pour ses congénères que lorsque la nourriture abonde, comme dans certains parcs. L’écureuil fabrique des nids en forme de boule au creux des branches d’arbre, à partir de rameaux, de mousse, de feuilles mortes.

Il pratique régulièrement le toilettage pour éliminer les parasites qui peuvent coloniser son pelage. Il pratique pour cela les bains de poussière ou d’herbes, amassant aussi à cet effet des herbes, des mousses et des lichens dans des trous ou dans des souches d’arbres.

Chaque automne l’écureuil fait ses provisions qu’il enterre ici et là. Mais il est bien incapable de toutes les retrouver : il contribue ainsi à la dissémination des espèces.

En hiver, l’écureuil roux se remarque facilement au milieu des arbres dénudés.

Régime alimentaire :

L’écureuil d’Eurasie cherche sa nourriture d’abord à la cime des arbres, surtout en début et en fin de journée : noix, noisettes, graines d’arbres, bourgeons, écorces, insectes, œufs et jeunes oiseaux encore au nid, mais il peut aussi descendre s’installer sur une souche d’arbre pour y ouvrir plus aisément les graines récoltées. Parfois on le surprend même à explorer garages et greniers. N’ayant pas de garde-manger dans son nid, l’écureuil aménage des caches sans logique apparente, soit au sol, souvent près du pied des arbres, soit dans les arbres, par exemple à la fourche de branches. On a récemment montré chez d’autres écureuils aux États-Unis et chez l’écureuil roux en Europe qu’il consomme aussi d’importantes quantités de champignons souterrains (du type Truffe du cerf).
En Europe, jusqu’à 80 % du contenu de ses crottes étaient des spores de ces champignons dont la fructification se fait sous le sol. Il est possible qu’on puisse ainsi expliquer la bonne germination des glands ou noisettes qu’il enterre et oublie, ces espèces vivant en symbiose avec de tels champignons. L’écureuil, en oubliant certaines de ses caches de nourriture pourrait ainsi contribuer, non seulement à la germination de nombreux arbres, et à leur bonne mycorhization mais aussi à la dispersion des truffes. De manière générale, ces champignons contiennent en grande partie des spores non digestibles par l’écureuil, et sont donc peu nutritifs, mais ils sont abondants et facilement détectables pour l’odorat de l’écureuil .

Nids :

L’écureuil roux se construit plusieurs nids, appelés “hottes”, avec des branchettes et des brindilles, de forme ronde et un diamètre externe de 50 cm, et dont l’intérieur est tapissé de mousse et d’herbe. L’entrée du nid est positionnée vers le bas. Ils protègent l’animal, en particulier lors du repos hivernal : Sciurus vulgaris ne fait pas d’hibernation complète, il visite ses cachettes pour y prendre sa nourriture. En cas de mauvais temps, il peut tenir plusieurs jours sans sortir. Il occupe volontiers les nichoirs qu’on lui offre, s’il y a de la nourriture à proximité. Il peut devenir alors assez familier.

 Reproduction : 

La maturité sexuelle est atteinte vers un an, à la fin de l’hiver, entre 10 et 12 mois. En moyenne 296 jours pour les femelles et 320 pour les mâles (parfois 6 mois pour les mâles nés au printemps). Les copulations ont lieu de décembre à juillet, mais surtout de janvier à mars. Le mâle se met en chasse et entre dans le territoire des femelles. Celles-ci sont réceptives pendant 1 seul jour et, une fois fécondées, bannissent le mâle du nid. Seule la femelle s’occupe des petits : elle les transporte ailleurs en cas de dérangement.

Le plus souvent, l’écureuil roux n’a qu’une seule portée par an, mais il peut en avoir deux, entre février et mars, puis entre mai et août. La gestation dure 38 ou 39 jours environ (de 36 à 46 jours). Chaque portée peut être composée de 1 à 10 petits, 5 en moyenne, mais en général la mère met bas seulement 3 ou 4 petits. Elle en élèvera sept au maximum car elle ne possède que 8 tétines. Ils sont sevrés à 7 à 10 semaines et indépendants à 8 ou 10 semaines.

Les petits naissent dans le nid, aveugles et dépourvus de poils qui apparaissent au bout de deux semaines. Vers 4 semaines, leurs yeux s’ouvrent et les incisives sortent. ils commencent à quitter le nid vers 8 semaines, mais la mère reste vigilante et les prend dans sa gueule pour les mettre en sécurité au premier danger. Lors des premières sorties, divers signaux sonores permettent de garder le contact, ce qui n’empêche pas 80 % des jeunes de mourir avant un an.

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